ARMSTRONG, Sally

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Chancellor:

Award-winning author, journalist, documentary filmmaker and human rights activist, Sally Armstrong has galvanized Canadians not just to bear witness to suffering and injustice, but to become involved in its eradication. Her personal courage, unapologetic advocacy, and unflinching accounts of the atrocities experienced by women from Bosnia to Bangladesh, mobilized her readers to become involved in helping vulnerable people all over the world.

Ms. Armstrong’s lifelong devotion to bettering the lives of women surfaced during her university years. In the 1960s, she fought the restrictive curfews and rules that applied only to female students living in residence. Today we honour her for her sustained contribution to enlightening Canadians about the particular plights of oppressed women in troubled regions around the globe.

Sally Armstrong occupe aujourd’hui les fonctions de collaboratrice à la rédaction de la revue Macleans et d’envoyée spéciale pour Châtelaine. Mais c’est d’abord à la barre du magazine Homemakers qu’elle a trouvé une tribune journalistique idéale pour la défense des droits sociaux. Abandonnant la perspective jusque-là purement domestique de Homemakers, Sally Armstrong s’est donné pour mission de faire prendre conscience à ses lecteurs et lectrices des nombreux cas de discrimination et d’injustice dont elle était témoin, aussi bien au Canada qu’ailleurs dans le monde. Profitant de son poste de rédactrice en chef, elle n’a pas hésité à étaler au grand jour la misérable situation de femmes qui, autrement, seraient restées invisibles, telles les détenues des prisons fédérales canadiennes et les coépouses des chefs polygames de Bountiful, en Colombie-Britannique.

Madame Armstrong a ainsi élargi l’envergure de ce magazine en faisant connaître des femmes vulnérables des quatre coins du monde. Affichant elle-même un courage incroyable, elle a entrepris, de sa propre initiative, des missions dans des régions déchirées par les conflits. C’est ainsi qu’elle s’est rendue en Somalie et au Rwanda pour mettre en lumière le travail extraordinaire de Médecins Sans Frontières, et pour constater sur place comment les vivres étaient distribués aux populations affamées.

She spent a week on the street with young female prostitutes in Bangladesh, and provided context for the story by profiling a Toronto teenager who was working in the sex trade here in Canada. Her stated goal was to challenge the governments that tolerated such activity. And her success was measured in the four thousand letters received in response, many of which offered to adopt or sponsor the child prostitutes she featured.

But it was Ms. Armstrong’s groundbreaking reports on the bondage and suffering of women in Afghanistan under the Taliban that generated her greatest impact. And she used the nine thousand letters received as an opportunity to persuade Canada’s foreign minister to deliver her readers’ concerns to the United Nations.

Through her magazine articles, she has also demanded that the western world take notice of gang-raped women in Bosnia, street children in Colombia, girls with AIDS in Zambia, and "untouchable" women in India. 

L’action de Sally Armstrong a montré au monde entier la force de caractère et le courage de ces femmes. Le titre de son livre à succès, Veiled Threat: The Hidden Power of the Women of Afghanistan, traduit fort bien cette perspective constructive, tout comme ses reportages sur l’influence positive de ces femmes audacieuses que sont ces Sénégalaises qui s’opposent à la mutilation génitale des filles ou ces courageuses femmes du Moyen-Orient qui travaillent à abolir l’odieuse coutume des meurtres dits « pour l’honneur », autorisés par la loi.

Madame Armstrong est une experte dans l’art de s’infiltrer là où personne ne peut aller, ou encore de parler aux personnes qu’on cherche à isoler dans le silence. Elle se sent interpellée par des histoires qui – et je cite – « vous touchent au plus profond de vous-même et vous poussent à agir ». Tout au long de sa carrière journalistique, elle a mis l'action au centre de toutes les missions qu'elle s'est imposées pour le bien-être de l’humanité.

Her extraordinary advocacy has earned her two Amnesty International Awards, membership in the Order of Canada, and recognition from MediaWatch, the YWCA, Jewish Women International, UNIFEM Canada, and the International Alliance for Women. The National Magazine Awards Foundation honoured her journalism with its Gold Award for Public Issues, and she now serves as UNICEF’s special representative to Afghanistan.

Chancellor, it is for these reasons that, in the name of the Senate of the University of Ottawa, I present to you, for the degree of Doctor of the University, Sally Armstrong, a formidable journalist and human rights activist whose insatiable curiosity, disarming directness and relentless pursuit of justice continue to serve her subjects and readers alike.

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