DANIELS, Harry

Article

Éloge

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Chancellor:

If it is true that the measure of a nation’s progress is the respect its institutions show to all citizens, than Canada owes Harry Daniels a tremendous debt of gratitude.

Harry Daniels has dedicated a lifetime to the struggle for Aboriginal rights in this country, focussing most notably on the needs of Aboriginal peoples living in urban centres, as well as those of the Métis people.

In a career as distinguished as that of Mr. Daniels, it is not easy to point to a specific milestone as more outstanding than another, but I am sure he would agree with me that his work leading up to the patriation of the Constitution was one such defining moment.

Bon nombre de personnes se souviendront qu’au début des années 80, le premier ministre Trudeau et son gouvernement travaillaient avec détermination pour rapatrier la Constitution canadienne. Au même moment, les peuples autochtones du Canada faisaient preuve de la même détermination pour assurer le respect de leurs droits dans la nouvelle Constitution.

Il est rapidement devenu évident que toute démarche expéditive nécessiterait l’appui des Premières Nations et des autres Canadiens d’origine autochtone. Lorsque le premier ministre a ordonné à Jean Chrétien, alors ministre de la Justice, de négocier avec les dirigeants autochtones nationaux, c’est Harry Daniels qui défendait les droits des Indiens, des Inuits et des Métis.

In 1981, the provincial governments that opposed the Charter of Rights also opposed the Aboriginal Rights clause. One night in November, Mr. Daniels, then head of the former Native Council of Canada, found himself before a Parliamentary Committee justifying why his people, Canada’s Métis, should be recognized as one of Canada’s Aboriginal peoples.

At one point, Senator Duff Roblin of Manitoba asked: “How do we know who is Métis?” Mr. Daniels’ response was categorical and definitive.

“We know who we are,” he said.

“We know the generations of discrimination we have endured; we don’t need anybody to tell us who we are.

“If you identify [yourself] as Ukrainian or Italian, we don’t question who you are or try to tell you who you are. We self‑identify, just like everybody else in this country.” End of quote.

Harry Daniels steely resolve and logic were undeniable, and he won his case that day. The Métis remained in the Constitution.

Après ce triomphe, d’autres luttes ont suivi, et M. Daniels s’est toujours montré à la hauteur de la situation. Bien que son mandat à la présidence du Conseil national des Autochtones du Canada ait pris fin en 1981, Harry Daniels a continué de faire tout en son pouvoir pour défendre les intérêts des Métis et des Indiens non inscrits.

Il a travaillé sans relâche pour obtenir des ressources afin de venir en aide aux Canadiens d’origine autochtone vivant dans les villes. Et il s’est fermement opposé au projet de loi C-31, un amendement de 1985 à la Loi sur les Indiens, qu’il jugeait très imparfait et fort préjudiciable aux intérêts des Autochtones du Canada.

En 1997, il a accepté un nouveau mandat à la présidence du Congrès des peuples autochtones. Peu de temps après, il jouait un rôle d’importance dans un autre événement déterminant dans la progression des relations entre les communautés autochtones et non autochtones au Canada.

C’est ainsi que le 16 juin 1998, M. Daniels s’est joint à Ralph Goodale et Jane Stewart, les deux ministres fédéraux alors responsables des questions autochtones, pour signer un accord politique, un plan d’action qui visait à renouveler le partenariat entre le gouvernement du Canada et les peuples autochtones représentés par le Congrès.

Il a dit à ce moment-là, et je cite : « Cet accord politique renouvelé est la réaffirmation, de la part de ces ministres, que le gouvernement du Canada s’engage pleinement à s’attaquer aux problèmes touchant la vie de tous les Autochtones au Canada, sans égard à leur lieu de résidence. »

Au cours des années qui ont suivi, Harry Daniels a tenté de s’attaquer à ces problèmes, surtout aux questions touchant l’environnement, qui, d’après lui, méritaient d’urgence qu’on s’y attarde. Il a aussi attiré l’attention sur la gouvernance urbaine, convaincu de l’importance croissante de cette question dans les années à venir.

Given his lifetime commitment to defending the interests of Canada’s Aboriginal peoples, and the many successes he has secured for his constituents, it is certainly fitting that Harry Daniels was honoured in March of this year at a National Conference organized by the Métis National Council.

Mr. Daniels has done more than most Canadians to bring together all the citizens of this great land, and to build a society founded on equality before the law, and mutual respect.

There is a passage from the 1979 Declaration of Métis and Aboriginal Rights that captures the spirit that I believe Harry Daniels has represented throughout his lifelong campaign. It goes like this:

“Métis nationalism is Canadian nationalism –

We embody the true spirit of Canada

and are the source of Canadian identity.

“The birth of the Métis Nation is at the crossroads of the Old and New Worlds where the European and Indian peoples came together. Our country is the home of people from all over the world. Their blood flows in our veins as does that of our Indian cousins. We have taken the best of both worlds to build the Métis Nation. Our home is Canada.” End of quotation.

That is an inspiring vision, and one that we can all embrace.

Chancellor, in the name of the Senate of the University of Ottawa, I present to you, for the degree of Doctor of the University, Harry Daniels, a man who has championed the rights of his people, and in so doing, has strengthened Canada, for the benefit of us all.

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